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Un robot kangourou japonais commence à stocker des étagères pour un dépanneur

En août, un robot ressemblant vaguement à un kangourou commencera à stocker des sandwichs, des boissons et des plats cuisinés sur les étagères d’un dépanneur japonais lors d’un test que son fabricant, Telexistence, espère aider à déclencher une vague d’automatisation de la vente au détail.

À la suite de cet essai, l’exploitant de magasin FamilyMart dit qu’il prévoit d’utiliser des robots dans 20 magasins autour de Tokyo d’ici 2022. Au début, les gens les feront fonctionner à distance – jusqu’à ce que l’intelligence artificielle (IA) des machines puisse apprendre à imiter les mouvements humains. Selon Telexistence, la chaîne de magasins de proximité rivale Lawson déploie son premier robot en septembre.

« Il fait progresser la portée et l’échelle de l’existence humaine », a déclaré le directeur général du fabricant de robots, Jin Tomioka, en expliquant comment sa technologie permet aux gens de ressentir et d’expérimenter des lieux autres que là où ils se trouvent.

L’idée, surnommée la télexistence, a été proposée pour la première fois par le co-fondateur de la start-up, le professeur Susumu Tachi de l’Université de Tokyo, il y a quatre décennies.

Leur entreprise a reçu un financement de la société d’investissement technologique Softbank Group et de l’opérateur de services de téléphonie mobile KDDI au Japon, avec des investisseurs étrangers, dont le constructeur européen d’avions de passagers Airbus SE. Il a surnommé son robot le modèle T, un clin d’œil à la voiture Ford Motor qui a commencé l’ère de l’automobile de masse il y a un siècle.

Son design original est destiné à aider les acheteurs à se sentir à l’aise parce que les gens peuvent se sentir mal à l’aise avec des robots trop humains.

Fuir les usines

Les robots sont encore un spectacle rare en public. Bien qu’ils puissent surpasser les humains dans les usines de fabrication construites autour d’eux, ils ont du mal à accomplir des tâches simples dans des environnements urbains plus imprévisibles.

La résolution de ce problème de performance pourrait aider les entreprises des pays industrialisés, en particulier celles du Japon vieillissant rapidement, à faire face à moins de travailleurs. Les entreprises touchées par l’épidémie de coronavirus peuvent également devoir fonctionner avec moins de personnes.

Depuis le début de l’épidémie, des hôtels, des restaurants et même des sociétés gazières et pétrolières ont contacté Telexistence, a déclaré Tomioka.

« Il est difficile de dire maintenant quel impact les robots pourraient avoir dans les restaurants – cela pourrait signifier moins de personnes, mais cela pourrait également créer de nouveaux emplois », a déclaré Niki Harada, un responsable du restaurant Workers Union du Japon.

L’utilisation d’opérateurs humains avec des lunettes de réalité virtuelle et des commandes de détection de mouvement pour entraîner ses machines réduit le coût de la robotique de détail par rapport à une programmation complexe qui peut coûter 10 fois plus cher que le matériel et prendre des mois pour terminer, dit Telexistence.

Bien que FamilyMart aura toujours besoin d’humains pour contrôler ses robots, les opérateurs peuvent être n’importe où et inclure des personnes qui ne travailleraient pas normalement dans les magasins, a déclaré Tomohiro Kano, directeur général en charge du développement de la franchise.

« Il y a environ 1,6 million de personnes au Japon qui, pour diverses raisons, ne sont pas actives sur le marché du travail », a-t-il déclaré.

Les futurs robots de télexistence pourraient également être utilisés dans les hôpitaux afin que les médecins puissent effectuer des opérations à distance, a prédit le professeur Takeo Kanade, scientifique en IA et robotique à l’Université Carnegie Mellon aux États-Unis, qui a rejoint Telexistence en février en tant que conseiller.

Cependant, il pourrait s’écouler encore 20 ans avant que les robots puissent fonctionner chez les gens.

« Pour que les robots soient vraiment utilisables à la maison, nous devons vraiment pouvoir communiquer. La chose fondamentale qui manque est de savoir comment les humains se comportent. »

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