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Un héritier de Samsung accusé de fraude dans le cadre d’un accord lié à la succession

Les procureurs sud-coréens ont inculpé mardi l’héritier de l’empire Samsung pour une fusion controversée de deux unités commerciales considérée comme une étape clé vers sa succession, dans le dernier coup juridique porté au conglomérat tentaculaire.

Lee Jae-yong, vice-président de Samsung Electronics, a commis des manipulations d’actions, un abus de confiance et d’autres infractions lorsque deux autres filiales, Samsung C&T et Cheil Industries, ont fusionné en 2015, ont déclaré les procureurs.

Dix autres dirigeants actuels et anciens de Samsung ont également été inculpés.

Lee et ses subordonnés avaient mené « un stratagème systémique pour prendre le contrôle du groupe Samsung au moindre coût », a précisé le parquet, en déployant « diverses transactions déloyales » qui ont porté atteinte aux intérêts d’autres actionnaires.

Lee est déjà à nouveau jugé séparément pour corruption, détournement de fonds et autres délits liés au scandale de corruption qui a fait tomber l’ancien président sud-coréen Park Geun-hye.

L’homme d’affaires n’a pas été arrêté, mais les accusations sont susceptibles de s’avérer une distraction alors que son entreprise cherche à gérer les effets de la pandémie de coronavirus.

Samsung Electronics est la filiale phare du groupe, qui a été fondée par le grand-père de Lee et est devenue de loin le plus grand des conglomérats contrôlés par la famille, ou chaebols, qui dominent les activités de la 12e économie mondiale.

Son chiffre d’affaires global équivaut à un cinquième du produit intérieur brut de la Corée du Sud et est essentiel à la santé économique du pays.

L’entreprise a vu ses bénéfices augmenter en avril-juillet, les centres de données se déplaçant pour stocker ses puces DRAM pour répondre à la demande croissante d’activités en ligne en raison des verrouillages mondiaux.

Mais l’économie du Sud a reculé de 3,2% en glissement annuel au cours de la même période, selon une estimation révisée de la Banque centrale de Corée mardi.

Samsung Electronics a refusé de commenter les accusations de mardi, renvoyant les demandes de renseignements à l’équipe juridique de Lee, qui n’a pas immédiatement publié de déclaration.

– «Nuage d’incertitude» – Les familles Chaebol n’ont souvent qu’une petite participation dans leurs empires, mais gardent le contrôle grâce à des réseaux complexes de participations croisées entre les unités.

Lee était le plus grand actionnaire de Cheil Industries, et les critiques affirment que Samsung a cherché à réduire artificiellement le prix de C&T pour lui donner une plus grande participation dans l’entité fusionnée – un élément clé de la structure Samsung – consolidant son emprise sur le conglomérat.

Les derniers problèmes juridiques de Lee ajoutent une couche « d’incertitude » à l’entreprise et pourraient « peser sur l’économie du Sud dans son ensemble », a déclaré Kim Dae-jong, professeur de commerce à l’Université Sejong de Séoul.

« Le fait qu’il devra subir un autre procès crée un nuage d’incertitude et affecte probablement les plans d’investissement à long terme de Samsung », a-t-il déclaré à l’AFP.

Le pays ressentant la douleur économique de l’épidémie, « le moment n’est pas opportun », a-t-il ajouté.

Certains dirigeants de chaebol qui ont été condamnés dans le passé ont par la suite reçu la grâce présidentielle en reconnaissance de leur rôle économique.

Le président sud-coréen Moon Jae-in a fait campagne en partie sur la promesse de réformer les chaebols et la décision de l’accusation est intervenue malgré un comité d’examen civil recommandant que Lee ne soit pas inculpé, invoquant un manque de preuves.

Lee a été emprisonné pendant cinq ans en 2017 après avoir été reconnu coupable de corruption et d’autres infractions liées à l’ancien président Park, avant d’être innocenté des accusations les plus graves en appel et libéré un an plus tard. Ce cas fait actuellement l’objet d’une nouvelle tentative.

Lee a présenté ses excuses en mai pour ces problèmes, s’engageant à garantir « qu’il n’y aura plus de controverse sur la succession » et qu’il ne permettrait pas à ses enfants de lui succéder au sein de l’entreprise.

« Notre technologie et nos produits sont salués comme étant de première classe, mais le regard du public vers Samsung reste toujours dur », a-t-il déclaré en s’inclinant devant les caméras. « C’est ma faute. Je m’excuse. »

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