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Les relations entre le Royaume-Uni et la Chine se bloquent sur Huawei et les tensions à Hong Kong

Il y a seulement cinq ans, le Premier ministre britannique de l’époque, David Cameron, célébrait une «ère dorée» dans les relations entre le Royaume-Uni et la Chine, créant des liens avec le président Xi Jinping pour une pinte de bière au pub et signant des accords commerciaux d’une valeur de plusieurs milliards.

Ces scènes amicales semblent maintenant comme un lointain souvenir.

La rhétorique hostile s’est intensifiée ces derniers jours à propos de la nouvelle loi de Beijing sur la sécurité nationale pour Hong Kong. La décision de la Grande-Bretagne d’offrir un refuge à des millions de personnes dans l’ancienne colonie a été accueillie par la Chine. Et les autorités chinoises ont menacé de «conséquences» si la Grande-Bretagne le traitait comme un «pays hostile» et décidait de retirer le géant chinois de la technologie Huawei de son infrastructure de télécommunications critique au milieu d’un malaise croissant face aux risques de sécurité.

Tout cela indique une position beaucoup plus stricte contre la Chine, avec un nombre croissant de membres du Parti conservateur du Premier ministre Boris Johnson qui examinent longuement les liens de la Grande-Bretagne avec la Chine. Beaucoup disent que la Grande-Bretagne a été beaucoup trop complaisante et naïve en pensant qu’elle pourrait tirer des avantages économiques de la relation sans conséquences politiques.

«Il ne s’agit pas de vouloir rompre les liens avec la Chine. C’est que la Chine devient elle-même un partenaire très peu fiable et plutôt dangereux », a déclaré le législateur et ancien chef conservateur Iain Duncan Smith. Il a cité la «saccage» de Pékin de la Déclaration conjointe sino-britannique – le traité censé garantir à Hong Kong un degré élevé d’autonomie lorsqu’il est passé de la domination britannique à la domination chinoise – et les positions agressives en mer de Chine méridionale comme sujets de préoccupation.

«Ce n’est pas un pays qui réussit en aucune façon à être un bon partenaire décent pour le moment. C’est pourquoi nous devons revoir notre relation avec eux », a-t-il ajouté. « Ceux qui pensent qu’il s’agit de séparer le commerce du gouvernement … vous ne pouvez pas le faire, c’est naïf. »

Duncan Smith a fait pression sur d’autres législateurs conservateurs pour couper Huawei du réseau 5G ultra-rapide de Grande-Bretagne. Non seulement cela: il dit que toutes les technologies Huawei existantes dans l’infrastructure des télécommunications au Royaume-Uni doivent également être éliminées dès que possible.

La société a été au centre des tensions entre la Chine et la Grande-Bretagne, alors que les responsables britanniques examinent comment les dernières sanctions américaines – imposées sur des allégations de cyber espionnage et visant à couper l’accès de Huawei aux puces avancées fabriquées avec la technologie américaine – affecteront les réseaux de télécommunications britanniques .

Johnson a décidé en janvier que Huawei pourrait être déployé dans les futurs réseaux 5G tant que sa part de marché est limitée, mais les responsables ont laissé entendre depuis que cette décision pourrait être annulée à la lumière des sanctions américaines. Une nouvelle politique est attendue d’ici quelques semaines.

Huawei dit qu’il est simplement pris au milieu d’une bataille américano-chinoise sur le commerce et la technologie. Il a toujours nié les allégations selon lesquelles il pourrait mener un cyberespionnage ou un sabotage électronique à la demande du Parti communiste chinois.

« Nous avons définitivement été poussés dans la compétition géopolitique », a déclaré mercredi le vice-président Victor Zhang. Les accusations américaines concernant les risques pour la sécurité sont toutes politiquement motivées, a-t-il déclaré.

Nigel Inkster, conseiller principal à l’Institut international d’études stratégiques et ancien directeur des opérations et du renseignement au service britannique de renseignement MI6, a déclaré que le problème avec Huawei ne concernait pas tant les menaces de sécurité immédiates. Au contraire, a-t-il dit, l’inquiétude la plus profonde réside dans les implications géopolitiques de la Chine devenant l’acteur dominant du monde dans la technologie 5G.

«Il s’agit moins de cyberespionnage que de conception générale car, après tout, cela se produit partout», a-t-il déclaré. « Ce n’était jamais quelque chose dont le Royaume-Uni manquait de sensibilisation. »

Pourtant, Inkster a déclaré qu’il avertissait depuis des années que la Grande-Bretagne avait besoin d’une stratégie plus cohérente envers la Chine qui équilibre les facteurs économiques et de sécurité.

«Il y avait un degré élevé de complaisance» dans les années 2000, a-t-il déclaré. «Il y a toujours eu moins dans« l’ère d’or »que ce qui nous a semblé.»

La Grande-Bretagne a déroulé le tapis rouge pour la visite d’État de Xi en 2015, avec des voitures dorées et un somptueux banquet au palais de Buckingham avec la reine Elizabeth II. Un accord de coopération en matière de cybersécurité a été conclu, ainsi que des milliards de projets de commerce et d’investissement – y compris des investissements de l’État chinois dans une centrale nucléaire britannique. Cameron a parlé de ses ambitions pour que la Grande-Bretagne devienne le « meilleur partenaire de la Chine en Occident ».

L’enthousiasme s’est considérablement refroidi depuis. La ville anglaise de Sheffield, à qui l’on avait promis un accord d’un milliard de livres avec une entreprise manufacturière chinoise en 2016, a déclaré que l’investissement ne s’était jamais concrétisé. Les critiques l’ont appelé un projet de vanité et un «accord de barbe à papa».

Les grognements économiques et politiques à propos de la Chine ont éclaté en réprimandes brusques au début du mois lorsque Pékin a imposé de nouvelles lois de sécurité nationale à Hong Kong. Le gouvernement de Johnson a accusé la Chine d’une grave violation de la déclaration commune sino-britannique et a annoncé qu’il ouvrirait une voie spéciale vers la citoyenneté pour jusqu’à 3 millions de résidents éligibles de Hong Kong.

Cela équivaut à une «ingérence flagrante», a déclaré l’ambassadeur chinois Liu Xiaoming. Liu a également averti qu’une décision de se débarrasser de Huawei pourrait chasser d’autres investissements chinois au Royaume-Uni et a tourné en dérision la Grande-Bretagne pour avoir succombé aux pressions américaines sur la société.

Rana Mitter, un professeur d’histoire d’Oxford spécialisé en Chine, a déclaré que la loi sur la sécurité – combinée à un ressentiment plus large à propos du traitement par les autorités chinoises des informations sur le coronavirus – avait contribué à préparer le terrain pour une tempête de méfiance parfaite parmi les politiciens britanniques et le public.

Mitter a ajouté que la Grande-Bretagne est passée de «tout accepter sans réserve à la Chine» à une approche conflictuelle en partie à cause d’un manque de compréhension du fonctionnement de la Chine.

Certains ont mis en garde contre l’escalade des tensions. Philip Hammond, l’ancien chef du Trésor britannique, a averti que l’affaiblissement des liens avec la deuxième économie mondiale était particulièrement imprudent à un moment où la Grande-Bretagne rompt ses liens commerciaux avec l’Europe et cherche des partenaires ailleurs. Hammond a également déclaré qu’il était préoccupé par une montée «alarmante» du sentiment anti-chinois au sein de son Parti conservateur.

Duncan Smith a rejeté cela, affirmant que les inquiétudes concernant l’ascension de la Chine étaient multipartites et multinationales. Il fait partie de l’Alliance interparlementaire sur la Chine, un groupe nouvellement lancé de législateurs de plus d’une douzaine de pays – des États-Unis à l’Australie en passant par le Japon – qui souhaitent une réponse internationale coordonnée au défi chinois.

« Nous devons reconnaître que ce n’est pas un problème auquel un pays peut faire face », a-t-il déclaré.

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