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La répression en Biélorussie pourrait écraser le secteur technologique florissant alors que les entreprises menacent de partir après des pannes d’Internet

Pour l’industrie technologique florissante de la Biélorussie, il importait peu que le président du pays ait qualifié Internet de «poubelle» et les usines d’État comme le moteur du succès économique. Jusqu’à maintenant.

Le secteur pourrait devenir victime de semaines de violente crise politique dans ce pays d’Europe de l’Est, mettant en péril une source de revenus étrangers valant 5% des exportations.

Le personnel des sociétés informatiques internationales a rejoint des manifestations de masse et menace de quitter la Biélorussie après la réélection du président Alexander Loukachenko le 9 août qui, selon ses opposants, a été truquée.

Les histoires de détenus torturés et la vue d’agents en civil attrapant des manifestants dans la rue ont compliqué la vie professionnelle des employés de Minsk du fabricant de logiciels californien PandaDoc, a déclaré son directeur général Mikita Mikado.

« Tout le monde dans la communauté informatique, tous les Biélorusses à l’intérieur et à l’extérieur du pays ont été choqués. Ils ont été choqués par la manière flagrante que les élections ont été truquées et par la violence qui a été appliquée par la suite », a déclaré Mikado.

Une enquête interne a montré que 83% des employés de PandaDoc dans le pays souhaitent déménager. « Si ce gouvernement reste, il n’y aura pas de PandaDoc en Biélorussie », a ajouté Mikado.

Au moins trois manifestants ont été tués et des milliers, dont des employés de PandaDoc, ont été arrêtés.

Le gouvernement n’a pas commenté les entreprises informatiques menaçant de quitter la Biélorussie et n’a pas répondu à une demande de commentaires. Loukachenko nie la fraude électorale et le gouvernement nie avoir abusé des prisonniers.

‘Atmosphère de peur’

Le Belarus Hi-Tech Park, une plaque tournante de la banlieue est de Minsk, est passé à 750 entreprises depuis son lancement en 2006, employant 58000 personnes et gagnant 2 milliards de dollars d’exportations, selon les chiffres du gouvernement de fin 2019.

Wargaming, qui a créé le jeu mondialement populaire World of Tanks, a une opération majeure à Minsk, tout comme EPAM Systems, basé aux États-Unis, fondé par deux Biélorusses en 1993. Les ingénieurs logiciels biélorusses sont également à l’origine du messager Viber sous contrôle japonais.

Le parc a bénéficié d’allégements fiscaux et de la possibilité de mobiliser une main-d’œuvre locale éduquée. La Biélorussie a une forte tradition d’enseignement des sciences et de l’ingénierie, tout comme de nombreux autres anciens États soviétiques.

Alors que les manifestations éclataient, les informaticiens ont formé des chaînes humaines dans la rue en solidarité. Ils ont créé des plateformes pour retrouver les personnes portées disparues pendant la répression et collecter des fonds pour les victimes.

L’EPAM a lancé un programme de recyclage pour que les gens commencent une carrière dans l’informatique s’ils étaient licenciés pour avoir soutenu l’opposition.

Le fondateur de l’EPAM, Arkady Dobkin, était signataire d’une lettre ouverte appelant à la libération des prisonniers et à de nouvelles élections.

« Les start-up ne sont pas nées dans une atmosphère de peur et de violence », indique la lettre. «Dans un proche avenir, nous commencerons à observer un afflux massif de spécialistes à l’étranger».

Le directeur général de Rakuten Viber, Djamel Agaoua, a déclaré à Forbes.ru que la société pourrait interrompre les investissements. Agaoua a déclaré que deux des employés de Viber ont été détenus pendant la répression, dont l’un s’est retrouvé à l’hôpital.

Alors que les manifestations s’intensifiaient, des pannes d’Internet ont frappé la Biélorussie pendant plusieurs jours, perturbant le flux de messages, d’informations et de vidéos partagés sur les réseaux sociaux par les manifestants. Le gouvernement a imputé la coupure d’Internet à des interférences extérieures.

«Même la brutalité policière n’a pas été l’événement le plus surprenant en Biélorussie, mais le fait qu’Internet ait été complètement fermé», a déclaré Michael Rumiantsau, co-fondateur biélorusse de la société de logiciels FriendlyData, qui a été vendue à ServiceNow.Inc.

« C’est tout simplement incroyable pour les partenaires américains, pour les clients américains qui pensent que cela peut être comparé à la situation en Corée du Nord ou dans d’autres pays à régime totalitaire », a-t-il déclaré à Reuters depuis Mountain View, en Californie.

Le parc informatique de Minsk a été créé par l’ancien ambassadeur biélorusse à Washington Valery Tsepkalo, aujourd’hui figure de l’opposition en exil. Il a déclaré à Reuters que le parc montrait que « la Biélorussie peut être associée non seulement aux agriculteurs et aux pommes de terre ».

En 2016, le parc représentait 1,5% du produit intérieur brut. L’année dernière, il a grimpé à 6,1%, mais cette croissance est maintenant menacée.

« La technologie biélorusse va souffrir parce que les talents vont chercher des moyens de s’échapper du pays », a déclaré Mikado.

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